How does GPS work?

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Historia del GPS

Cómo empezó todo
En 1957, la antigua URSS lanzó el primer satélite hecho por el hombre: el Sputnik 1. Los científicos rápidamente se dieron cuenta, primero, de que, sirviéndose del efecto Doppler, se podía calcular la órbita de un satélite. Luego, de que si se daban vuelta los satélites, podían servir para calcular la posición de un receptor en tierra.

A principios de la década de 1960, el ejército estadounidense estableció las bases del GPS moderno. La marina, la fuerza aérea y el ejército concibieron sus propios diseños e ideas y, en 1973 el gobierno de los EE.UU. aprobó un diseño que incorporaba elementos de cada una de las propuestas. En ese momento nacía el NAVSTAR.

El primer satélite para el nuevo GPS del NAVSTAR se lanzó en 1974 y, entre 1978 y 1985, se lanzaron otros 11 satélites de prueba. La constelación completa de 24, que hoy en día permite a su sistema de navegación disfrutar de cobertura GPS en todo el mundo, se completó en 1993.


Un GPS para todos
Inicialmente el GPS se creó para darle únicamente un uso militar. Entonces sucedió una tragedia. El 1 de septiembre de 1983, el vuelo KAL007 de Korean Airlines de Anchorage a Seúl se salió de su ruta, penetró en el espacio aéreo de la URSS y fue abatido por un avión de combate soviético Su-15. Los 269 pasajeros y la tripulación murieron.

Dos semanas más tarde, el presidente estadounidense Reagan propuso que el GPS se pusiera a disposición de los civiles para evitar que errores de navegación como ese provocasen catástrofes de este tipo. Obviamente, el desastre de Korean Airlines no fue la única razón, pero sí es verdad que fue un catalizador fundamental a la hora de permitir el acceso civil al GPS.


Disponibilidad selectiva (DS)
Tras gastar unos 12 mil millones de dólares para desarrollar el sistema de navegación más preciso del mundo, el gobierno de los Estados Unidos introdujo en el NAVSTAR una opción llamada disponibilidad selectiva (DS) que limitaba la precisión ofrecida a los usuarios civiles para asegurarse de que ningún enemigo ni grupo terrorista pudiese utilizar el GPS para fabricar armas de precisión.

Funcionaba introduciendo errores deliberados en los datos que transmitía a cada uno de los satélites. Los militares podían acceder al sistema exacto descifrando una segunda frecuencia protegida que se emitía al mismo tiempo.

Más tarde, durante la Guerra del Golfo, el ejército estadounidense necesitó muchos más receptores GPS que los que tenía. Resolvió el problema utilizando receptores GPS civiles. Pero para aumentar la precisión de esos dispositivos, se tuvo que deshabilitar temporalmente la opción DS. En el año 2000, el presidente Clinton anunció que la DS se deshabilitaría completamente. La razón era que las 'evaluaciones de amenazas' llevadas a cabo por el gobierno estadounidense indicaban que eliminar la DS no afectaría prácticamente la seguridad nacional. Sin embargo, en el mismo discurso, Clinton dijo que los Estados Unidos podría “denegar selectivamente” las señales GPS en determinadas zonas cuando la seguridad nacional se viese amenazada.

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